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Le marégraphe de Marseille

Implanté sur la corniche, le Marégraphe de Marseille permet notamment de mesurer l'évolution du niveau de la Méditerranée et de déterminer l'altitude zéro pour la France.

L'histoire du Marégraphe de Marseille prend sa source à Berlin en 1864. Les instances européennes de l'époque décident, dans un souci de fiabilité, que le calcul des altitudes se ferait désormais - pour chaque pays - à partir d'un point zéro clairement établi.

La France choisit Marseille et la Méditerranée en raison de la faible am­plitude des marées.
Ce n'est pourtant que vingt ans plus tard (1884) que le Marégraphe de Marseille est construit pour abriter ce repère fondamental.

 

 

 

Le point zéro

Après douze années d'observation des marées (1885 à 1896), le rivet de bronze et platine iridié - symbolisant le point zéro - est enfin scellé dans le promontoire rocheux qui supporte le marégraphe.
Désormais, ce point zéro servira d'étalon pour le calcul de tous les nivellements (altitudes) français.
Situé Anse Calvo, sur la promenade de la Corniche Kennedy,  le bâtiment est classé Monument historique depuis 2002. Méconnu des Marseillais, il est fermé au public et ne se visite qu'à de très rares exceptions.
Le terme "marégraphe" désigne, à la fois, l'appareil de mesure des marées et le bâtiment qui l'abrite.

 

Le marégraphe, un "vieillard" toujours alerte...

L'appareil, vieux de 128 ans (construit près de Hambourg en 1885), vient d'être soigneusement restauré et se porte, à nouveau, comme un jeune homme.C’est un maitre Horloger et meilleur ouvrirer de France, Thierry Gibernon, qui s’est chargé de la restauration des pièces de cuivre ou de laiton usées ou oxydées, dans son atelier de Gardanne.

Pièce d'horlogerie d'une extrême précision, le marégraphe est enfermé dans une sorte de caisson protecteur de verre et de bois. Relié à l'appareil, un câble plonge à l'intérieur d'un puits. Au bout du câble, un flotteur de 90 cm de diamètre, posé sur l'eau. " L'eau arrive à cet endroit par une galerie sous-marine creusée dans la roche, précise Franck Vergne, technicien de l'Institut Géographique National (IGN) qui gère le bâtiment. Cette galerie permet de supprimer tout mouvement de houle qui fausserait les mesures. Les mouvements verticaux de l'eau sont transmis par le flotteur au marégraphe et entraînent les pignons de cuivre. A leur tour, les pignons commandent une pointe de diamant qui va effectuer un tracé (le marégramme) sur un rouleau de papier. "

Une fois par semaine, le technicien de l'IGN se rend sur place pour remonter le mécanisme du marégraphe et vérifier la bonne marche de l'ensemble du bâtiment.

 

L'apparition d'un marégraphe numérique

Depuis 2009, un marégraphe numérique à onde radar est venu cohabiter avec le marégraphe historique. En France, on trouve une trentaine de marégraphes côtiers chargés d'observer les marées (dont 6 dans les TOM) Depuis quelques années, le ­RONIM  (Réseau d'Observation du Niveau de la Mer) qui les gère, a entrepris de remplacer les anciens marégraphes mécaniques par des appareils numériques dernier cri, capables de fournir des données toutes les dix minutes. L'ancien marégraphe de 1885 n'en a pas pour autant été mis à la retraite. Les mesures hebdomadaires de l'un (l'ancien) et de l'autre (le nouveau) sont mises en parallèle.

 

11 centimètres en un siècle !

Menacés par les outrages du temps, 1 200 marégrammes ont été récemment numérisés pour que les données récoltées au fil du temps puissent continuer à être exploitées. En effet, les séries temporelles de longue durée permettent notamment d'anticiper des mesures pour la protection du littoral et de plus en plus pour  l'évolution du climat. Ainsi, les observations menées au marégraphe de Marseille ont permis de constater une élévation du niveau moyen de la Méditerranée (à cet endroit) de 11 cm au cours du 20e siècle. Le marégraphe de Marseille et celui de Brest sont parmi ceux qui fournissent les plus longues séries temporelles au monde.

 
Un observatoire de données multiples­

Il est à noter que la Suisse qui, comme chacun sait, n'a pas de littoral, utilise le point zéro du marégraphe de Marseille pour déterminer ses altitudes.

Depuis le 1er août 1998, le marégraphe de Marseille abrite également une station de navigation par satellite qui alimente notamment le réseau GPS, en données.

L'observatoire de la cité phocéenne a encore, on le voit, de beaux jours devant lui.
 

Ouverture exceptionnelle pour les Journées du Patrimoine

Le marégraphe de Marseille est habituellement fermé au public mais il ouvre généralement, à titre exceptionnel, pendant les journées du Patrimoine.
À vérifier lors de la prochaine édition de cette manifestation.

 


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